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돌고 돌아 빅리그 선발 마운드 오르는 양현종, 6일 미네소타전 등판

한국스포츠경제 | 2021.05.04 | 신고 신고
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[한스경제=박대웅 기자]'대투수' 양현종(33·텍사스 레인저스)이 꿈에 그리던 빅리그 선발 등판에 나선다.

메이저리그 홈페이지 MLB닷컴 텍사스 담당 기자 다니엘 게레로는 3일(이하 한국 시각) "텍사스 구단이 6일 미네소타 트윈스와 경기에 양현종을 선발로 내보낸다고 밝혔다"고 전했다. 애초 일본인 투수 아리하라 고헤이가 선발 등판할 차례지만 오른쪽 손가락 부상으로 상황이 반전됐다.

양현종은 대체 선발 1순위로 주목 받아 왔다. 크리스 우드워드 텍사스 감독은 이날 미국 텍사스주 알링턴 글로브 라이프 필드에서 열린 보스턴 레드삭스와 홈 경기를 앞두고 가진 화상 인터뷰에서 양현종의 선발 등판 가능성을 밝혔다. 우드워드 감독은 "아리하라가 중지에 굳은살이 생겨서 주사 치료를 받았다"며 "아리하라가 다음 경기에 나서지 못하면 양현종이 대체 선발 후보다"라고 콕 집어 말했다.

양현종의 빅리그 첫 번째 선발 경기는 6일 오전 8시 40분 미국 미네소타주 미니애폴리스 타깃필드에서 펼쳐진다. 전망은 밝다. 양현종은 구원 투수로 등판한 2경기에서 모두 호투했다. 1일 보스턴전에서는 4.1이닝 무실점, 메이저리그 데뷔전이었던 지난달 27일 로스앤젤레스 에인절스전에서도 4.1이닝 2실점을 기록하며 조기 강판된 선발 투수들보다 더 좋은 투구 내용을 선보였다. 소화한 이닝이 적긴 하지만, 평균자책점도 2.08로 빅리그에서 뛰는 아시아 선수 중 가장 낮다.

미국 현지에서는 양현종의 선발 등판 주장이 꾸준히 제기됐다. 텍사스 입단 후 마이너리그에 머물며 '택시 스쿼드'(신종 코로나바이러스 감염증<코로나19> 방역 예비 선수 명단)에 속했던 양현종이 중간 계투로 등판해서도 빼어난 구위를 자랑했기 때문이다. 패스트볼과 슬라이더, 체인지업을 섞어 던지는 노련한 투구로 빅리그 타자들을 상대로도 좋은 모습을 보였다. 텍사스 선발진이 붕괴된 상황에서 경험 많은 양현종에게 기회를 줘야 한다는 의견이 많아졌고, 결국 양현종이 기회를 잡았다.

프로야구 KBO리그 KIA 타이거즈의 에이스로 오랜 기간 활약한 양현종은 지난 시즌을 마치고 자유계약선수(FA) 신분으로 메이저리그에 도전했다. 하지만 양현종을 찾는 구단은 쉽게 나타나지 않았고, KIA는 최고의 대우를 약속하며 KBO리그 잔류를 요청했다. 선택의 기로에서 양현종은 길을 꺾지 않았다. 2월 텍사스와 마이너리그행도 감수한 1년짜리 스플릿 계약을 하고 미국행을 택했다. 치열한 경쟁에서 살아남지 못하면 뒤가 없었던 벼랑 끝 도전이었다.

텍사스 유니폼을 입기까지 과정도 녹록지 않았다. 계약이 지연된 탓에 비자가 늦게 발급됐고, 다른 선수들이 훈련 중이던 2월 24일에야 팀 스프링캠프에 합류해 시차 적응도 없이 경쟁에 뛰어들었다. 빅리그 입성도 쉽지 않았다. 마이너리그에서 시즌을 시작한 뒤 대체 훈련지에서 빅리그 콜업을 기다렸다. 팀의 원정 경기가 열리면 택시 스쿼드로 동행했다. 긴 기다림 끝에 마침내 빅리그 로스터 진입과 함께 곧바로 구원 등판 임무가 주어졌고, 두 경기 연속 역투하며 눈도장을 확실하게 받았다. 이제 선발로 마운드에 올라 '대투수'의 위력을 보여주면 된다.

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